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Les Canadiens noirs en uniforme — Une fière tradition

Ayant souvent dû surmonter de grands obstacles pour s'enrôler dans l'armée, les Canadiens noirs se sont démarqués par leurs sacrifices et leurs réalisations au fil des années.

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L'avant-Première Guerre mondiale

Introduction

La tradition du service militaire par des Canadiens noirs remonte à bien avant la Confédération. En effet, de nombreux Canadiens noirs peuvent retracer leurs racines familiales à partir des Loyalistes qui ont émigré au Nord dans les années 1780, après la Révolution américaine. On avait offert la liberté et des terres aux esclaves américains s'ils acceptaient de se battre pour la cause britannique et des milliers saisirent cette occasion pour se faire une nouvelle vie dans l'Amérique du Nord britannique.

Cette tradition du service militaire ne s'arrête pas là; des soldats noirs ont vu de l'action au cours de la guerre de 1812, en contribuant à défendre le Haut Canada contre les attaques des Américains. Un certain nombre de bénévoles ont été réunis dans la « Company of Coloured Men », qui a joué un rôle important dans la bataille de Queenston Heights. Des membres de la milice noire ont aussi combattu dans beaucoup d'autres batailles importantes au cours de la guerre, pour aider à repousser les forces américaines. Les soldats noirs ont également joué un rôle important lors de la Rébellion du Haut Canada (de 1837 à 1839). En tout, environ 1 000 hommes de la milice noire combattant dans cinq compagnies ont aidé à arrêter la révolte, en prenant part à certains des incidents les plus importants, comme la bataille de Toronto.

Des volontaires noirs ont aussi servi dans les forces britanniques à l'étranger, y compris dans la Royal Navy. En effet, un de ces hommes, William Hall, a reçu la Croix de Victoria (la plus haute distinction pour bravoure militaire) pour ses actions courageuses en Inde en 1857.

Matelot de 2e classe William Neilson Edward Hall

Victoria Pioneer Rifle Corps

Des Noirs dans l'Ouest ont aussi forgé leurs propres traditions militaires. À la fin des années 1850, des centaines de colons noirs ont déménagé de la Californie à l'île de Vancouver, à la recherche d'une vie meilleure. Environ 50 des nouveaux immigrants ont vite organisé le Victoria Pioneer Rifle Corps, une force de volontaires, tous noirs, aussi connus localement comme les « African Rifles ». Même si le corps a été dissous en 1865 après seulement quelques années d'existence, il a été la première unité de milice officiellement reconnue dans la colonie de la côte Ouest.

Le Victoria Pioneer Rifle Corps.

Bien que relativement peu de Canadiens noirs ont servi dans l'armée au cours des années qui ont immédiatement suivi la Confédération, quelques uns ont fait partie du contingent canadien qui est allé à l'étranger pendant la guerre d'Afrique du Sud, de 1899 à 1902. Toutefois, la Première Guerre mondiale qui a éclaté une décennie et demie plus tard a été l'occasion d'un grand changement dans la façon dont les Canadiens noirs ont servi.



La Première Guerre mondiale

Désireux de servir

Comme tant d'autres personnes emportées par l'enthousiasme et le patriotisme que la Première Guerre mondiale (de 1914 à 1918) a d'abord suscités, les jeunes Canadiens noirs étaient désireux de servir le roi et le pays. À l'époque, cependant, l'attitude et les préjugés de plusieurs personnes responsables de l'enrôlement militaire faisaient en sorte qu'il était très difficile pour ces hommes de joindre l'Armée canadienne. Malgré les obstacles, quelques uns des Canadiens noirs ont réussi à s'engager pendant les premières années de la guerre. Mais les Canadiens noirs voulaient avoir la chance d'apporter leur contribution, et ils firent pression sur le gouvernement pour qu'il leur permette à eux aussi de servir.

Le 2e Bataillon de construction

Le 5 juillet 1916, le 2e Bataillon de construction a été formé à Pictou, en Nouvelle Écosse – la première grande unité militaire noire de l'histoire canadienne. Le recrutement a eu lieu à travers le pays et plus de 600 hommes ont finalement été acceptés, la plupart de la Nouvelle Écosse, ainsi que d'autres en provenance du Nouveau Brunswick, de l'Ontario, de l'Ouest, et même certains des États Unis. L'aumônier du Bataillon noir était le révérend William White, qui avait également joué un rôle de premier plan dans la création de l'unité. Il a reçu le grade de capitaine honoraire – l'un des rares officiers noirs à servir l'Armée canadienne pendant la guerre.

Reverend White

Le révérend William White, aumônier du 2e Bataillon de construction pendant la Première Guerre mondiale. Le capitaine honoraire White était un des seuls officiers commissionnés noirs de l'Armée canadienne pendant la guerre.

Photo : Bibliothèque et Archives Canada

Le bataillon ségrégué a été chargé d'un rôle de soutien sans combat. Après son service initial au Canada, le bataillon monte à bord du SS Southland à destination de Liverpool, en Angleterre, en mars 1917. Ses membres sont envoyés dans la partie est de la France plus tard en 1917, où ils ont servi honorablement avec le Corps forestier canadien.

À cet endroit, ils ont aidé à fournir le bois nécessaire à l'entretien des tranchées sur les lignes de front, ainsi que participé à la construction des routes et des chemins de fer. Après la fin de la Première Guerre mondiale en novembre 1918, les hommes ont navigué jusqu'à Halifax au début de 1919 pour revenir à la vie civile et l'unité a été officiellement dissoute en 1920.

Service distingué

Outre les membres du bataillon noir, environ 2 000 Canadiens noirs, comme James Grant, Roy Fells, Seymour Tyler, Jeremiah Jones et Curly Christian, étaient déterminés à servir sur les lignes de front et ont réussi à joindre les unités régulières. Ils se sont distingués en donnant un service qui a valu à certains d'entre eux des médailles de bravoure.

Canadian Corps

Quatre soldats du Corps d'armée canadien se font photographier avec des munitions qu'ils transporteront dans des rames de tramway pendant la Première Guerre mondiale.

Photo : Musée canadien de la guerre, Collection d'archives George Metcalf CWM 19930012—397

Les Canadiens noirs sur le front intérieur

Les Canadiens noirs ont également apporté des contributions importantes sur le front intérieur. Ils ont aidé à remporter la victoire en travaillant dans des usines qui fabriquaient les armes et les fournitures nécessaires aux soldats qui se battaient à l'étranger, et en prenant part à des activités patriotiques comme des collectes de fonds pour l'effort de guerre.

De nos jours, le service spécial du « Bataillon noir » et d'autres Canadiens noirs qui ont combattu pendant la Première Guerre mondiale est commémoré comme une pierre angulaire de la fière tradition du service militaire des Noirs dans notre pays.


Monuments commémoratifs

Page principale du monuments commémoratifs
  • Pictou, Nouvelle-Écosse, Canada

    Monument de No. 2 Construction C.E.F.

    ce monument commémoratif est dédié aux membres du 2e Bataillon de construction du Corps expéditionnaire canadien.

  • Ottawa, Ontario, Canada

    Monument commémoratif de guerre du Canada

    Le Monument commémoratif de guerre du Canada, aussi appelé « La Réponse », est un cénotaphe qui symbolise le sacrifice de tous les membres des Forces armées canadiennes qui ont servi, servent et serviront le Canada en temps de guerre pour sauvegarder la paix et la liberté.

  • Ottawa, Ontario, Canada

    Tombe du Soldat inconnu

    La Tombe du Soldat inconnu est un hommage aux quelque 118 000 Canadiens qui ont sacrifié leur vie pour la cause de la paix et de la liberté.

  • Ottawa, Ontario, Canada

    Réconciliation : Le monument au maintien de la paix

    Ce monument spécial, érigé sur le boulevard de la Confédération à Ottawa, rend hommage tant aux morts qu'aux vivants. Il commémore le rôle du Canada sur la scène internationale en matière de maintien de la paix, de même que le rôle des soldats qui ont servi ou qui servent actuellement dans des opérations de maintien de la paix.


La Seconde Guerre mondiale

Les Canadiens servant ensemble

Un peu plus de 20 ans après la fin de la « guerre qui devait mettre fin à toutes les guerres », la Seconde Guerre mondiale (de 1939 à 1945) a éclaté et s'est rapidement étendue dans toute l'Europe et le monde entier. La Seconde Guerre mondiale a connu une croissance considérable dans la façon dont les Canadiens noirs ont servi dans l'armée. Bien que certaines recrues noires se heurtaient à de la résistance lorsqu'elles essayaient de s'enrôler dans l'armée, aucun bataillon ségrégué ne fut créé, contrairement à ce qui s'était fait au cours de la Première Guerre mondiale. En effet, plusieurs milliers d'hommes et de femmes noirs ont servi pendant la guerre la plus sanglante que le monde ait jamais connue. Tous les Canadiens ont servi ensemble, ici au pays, en Angleterre et sur les champs de bataille de l'Europe. Ensemble, ils ont partagé les mêmes expériences difficiles de la guerre en combattant dans des endroits comme l'Italie, la France, la Belgique et les Pays Bas.

Welsford Daniels

Welsford Daniels en 1943.

Au cours des premières années de la guerre, cependant, la Marine royale du Canada et l'Aviation royale du Canada n'étaient pas aussi inclusives dans leurs politiques. Cela ne signifie pas que certains pionniers Canadiens noirs n'ont pas trouvé un moyen de persévérer et de servir. Certains marins noirs ont servi dans la Marine, et des aviateurs noirs ont servi soit avec l'équipe au sol ou avec l'équipage de la Force aérienne, au pays et en Europe.

La contribution des militaires noirs était sans pareil et plusieurs ont été récompensés pour leur bravoure. Certaines femmes noires ont aussi joint l'armée, servant dans des rôles de soutien, afin qu'un nombre accru d'hommes soient libres de servir sur les lignes de front.

Les efforts du front intérieur pendant la Seconde Guerre mondiale

De retour au front intérieur, les Canadiens noirs ont contribué à nouveau de façon importante en travaillant dans des usines qui produisaient des véhicules, des armes, des munitions et d'autre matériel pour l'effort de guerre, et en prenant part à d'autres efforts patriotiques tels que les campagnes d'obligations d'emprunt de guerre. Par exemple, les femmes noires en Nouvelle Écosse travaillaient à des emplois essentiels de l'industrie de la construction navale, remplaçant des hommes qui effectuaient généralement ce travail, mais étaient partis combattre à la guerre.

Cecilia Butler

Cecilia Butler au travail à l'usine de munition de la John Inglis Company de Toronto durant la Seconde Guerre mondiale. Décembre 1943.

Le droit à l'égalité

De nombreux anciens combattants noirs sont rentrés au pays après la guerre avec une prise de conscience de la valeur de la liberté et de leur droit d'être traités comme des égaux, après tout ce qu'ils avaient fait pour le Canada pendant une période où le pays en avait bien besoin. Le service des Canadiens noirs au cours de la Seconde Guerre mondiale demeure une source de fierté et a constitué une mesure de la façon dont les Canadiens noirs étaient de plus en plus intégrés à l'ensemble de la société canadienne.

Médailles

Page principale du médailles

La guerre de Corée et l'après-guerre

Évolution des rôles

Depuis la fin de la Seconde Guerre mondiale, la tradition des Canadiens noirs au service de l'Armée s'est poursuivie et a évolué.

Pendant la guerre de Corée (de 1950 à 1953), les Canadiens sont retournés sur le champ de bataille à peine cinq ans après la fin de la Seconde Guerre mondiale, voyageant à l'autre bout du monde pour joindre les forces de combat des Nations Unies en vue de rétablir la paix en Corée. Les soldats noirs ont fait partie des troupes de l'Armée canadienne envoyées pour se battre si loin de leur pays.

Démanteler les politiques racistes dans l'armée

Bien que certaines traces de discrimination persistaient dans les pratiques canadiennes en matière de recrutement militaire au milieu des années 1950, les Canadiens noirs sont devenus plus établis dans la Marine royale du Canada et l'Aviation royale du Canada. Par exemple, Raymond Lawrence a joint la Marine en 1953 et est devenu le premier maître de 1re classe noir et le premier capitaine d'armes noir sur un navire canadien.

Le major Stephen Blizzard.

Le major Stephen Blizzard de la Force aérienne était un médecin de l'air et il a également obtenu son brevet de pilote d'avion à réaction au cours des années 1960. Pionnier en aviation et en médecine, il a connu une carrière longue et diversifiée dans l'Armée canadienne. Sa contribution en matière de médecine aéronautique a été importante dans les domaines militaire et civil.

Au cours des décennies qui ont suivi la guerre de Corée, les Canadiens noirs ont continué à servir dans toutes les branches de l'Armée, au pays et dans des opérations à travers le monde pendant la guerre froide et dans des efforts internationaux de maintien de la paix (dès la première grande mission de paix des Nations Unies en Égypte au cours de la crise de Suez des années 1950).

Le major Wally Peters a volé avec les Snowbirds, l'équipe de vol de précision des Forces armées canadiennes, au début des années 1980.

Photo : Anciens Combattants Canada

Sacrifice

De nos jours, les Canadiens noirs poursuivent l'effort des pionniers qui ont ouvert la voie; ils portent l'uniforme avec fierté et prennent part aux sacrifices et aux réalisations des Forces armées canadiennes. Les efforts de notre pays en Afghanistan ont un coût élevé, un prix que les soldats noirs ont également payé. Des hommes courageux comme Ainsworth Dyer et Mark Graham comptent parmi les 150 membres des Forces armées canadiennes et plus qui ont perdu la vie en Afghanistan depuis 2002.

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